International European Rugby Champions Cup
Par Baptiste LE BEUX, le 8 avril 2012.

HCUP, quarts : et Clermont sauva la patrie

Avec deux clubs qualifiés pour les quarts, qui plus est devant voyager, le bilan tricolore n’était pas forcément éclatant. Au sortir du revers de Toulouse à Edimbourg, les choses ne s’arrangeaient guère… mais Clermont, décidemment irrésistible depuis plusieurs mois, a encore frappé, s’imposant avec la manière à Londres face aux Saracens et sauvant la patrie dans cette édition 2011-2012.

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Mis sur orbite en poule face à l’Uslter, l’ASM a confirmé à Londres sa vitesse de croisière, et espère poursuivre son vol vers le succès. (Crédit photo : Presse Sports)

Seuls Toulouse et Clermont, les deux premiers du TOP 14 Orange étaient parvenus à s’extirper des toujours terribles poules de HCup. Un bilan moyen pour un rugby français qui avec en plus Biarritz, le Racing-Métro 92, Castres et Montpellier, pouvait légitimement espérer voir d’autres de ses représentants participer aux phases finales de cette compétition. Raté ! Aussi c’est avec beaucoup d’attentes que la Vierge Rouge et l’ASM se lançaient sur un parcours semé d’embûche pour faire honneur à l’ovalie tricolore.

Mais difficulté supplémentaire, les deux clubs terminant certes en tête de leur poule, ils ne se classaient que cinquième et sixième meilleurs premiers, et étaient donc contraint d’aller disputer leur quart à l’extérieur. Toulouse à Edimbourg, Clermont à Londres face aux Saracens. Un facteur prépondérant pour la suite de la compétition, tant les écossais et les Anglais avaient marqué la première phase de leur empreinte.

Pourtant, Midi Pyrénéens et Auvergnats se devaient de briller pour ne pas que le rugby hexagonal connaissent le même bilan catastrophique qu’en 2007 et 2009, où il ne plaça aucun club en demi-finale de la HCup. Et samedi 7 avril au soir, tout le monde frissonnait de revivre pareille mésaventure, au sortir de la prestation toulousaine en Ecosse.

Toulouse passe à côté

Leader incontestable du championnat, malgré un petit coup de mou ressenti ces dernières semaines, Toulouse avait semble-t-il retrouvé de l’allant, son succès solide au Stade de France face à Paris (22-18) le prouvait. Mais le champion de France en titre, et quadruple vainqueur de la compétition, n’aura pas su trouver les clés du succès à Edimbourg, face au club local, petite surprise de cette édition 2011-2012, mené par la nouvelle génération dorée du rugby au chardon.

Fragiles en général, et peu inspirés en conquêtes, les Toulousains n’auront su prendre le dessus sur les toujours accrocheurs joueurs écossais. Pourtant, le coup est passé très près, car sans huit points au pied laissés en route, les hommes de Guy Novès seraient sortis victorieux de cet affrontement pour disputer leur 11ème demi-finale européenne de l’histoire. Il faudra oublier et se reconcentrer sur le championnat, où ils défendront leur titre. Cela pourrait n’être que peu rassurant pour les clubs français, car les Stadistes, n’ayant plus que le TOP 14 Orange dans leur ligne de mire, n’en seront que plus difficiles à battre.

Clermont sauve la patrie

Ce sera la même chose pour l’ASM, irrésistible en TOP 14 Orange, mais qui poursuivra aussi sa route en Coupe d’Europe. Car les Jaunards avaient la lourde tâche de redorer le blason du rugby français, à Londres, face aux Saracens. Un écueil de taille, mais les Asémistes, énormes, ont frappé les esprits, et surtout validé leur ticket pour les demi-finales. Plus forts physiquement, plus inspirés et réalistes offensivement, et infranchissables en défense, ils viraient en tête à la pause 9-3, puis creusaient l’écart, grâce notamment à un essai du gallois Lee Byrne, après un coup d’éclat de l’écossais Nathan Hines (les sujets de Sa Majesté s’étaient mis au service auvergnat pour faire chuter l’ennemi anglais !), pour s’imposer 22-3.

Une victoire sans coup férir pour entrer dans l’histoire. En effet, après trois quarts de finale perdus, dont le dernier en date au Leinster en 2010 fut terrible pour les Jaunards, battus 29-28 à Dublin, les auvergnats ont vaincu le signe indien et atteint pour la première fois de leur histoire ce niveau de la compétition. La dernière fois qu’ils avaient réussi à briser une spirale de défaite aussi prestigieuse, c’était en finale du TOP 14 Orange en 2010, pour venir à bout de Perpignan et mettre un terme à 10 revers en 10 finales de championnat. Faut-il y voir un signe ?

Peut-être, mais ne brûlons pas les étapes. Clermont est en demie, et il faudra la passer. Ce ne sera pas non plus une sinécure, car même si les Jaunards la joueront à Bordeaux, au stade Chaban Delmas, ils y retrouveront le Leinster, Champion en titre, et avec lui tous les mauvais souvenirs que leur rappellerons leur dernière confrontation. Mais l’ASM 2012 n’est pas le même que celui de 2010, et semble très bien armé pour franchir ce nouveau cap. En tout cas, toute la France du rugby sera derrière lui pour le mener à Twickenham au mois de mai, vers son premier titre continental.

Le programme des demies :
Ulster – Edimbourg, le 28 avril 2012 à Dublin, à 17h45
Clermont – Leinster, le 29 avril 2012 à bordeaux, à 16h

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